「半夜開始走,經過龍潭、大溪,順著大嵙崁水路,下午就到大稻埕了。」
關於茶,台灣一年消費四萬噸,人人喝茶,人人愛茶,卻可不一定都探索過茶人足跡,快跟著島內散步,前往新竹關西,深入茶鄉三百年。

茶人的一天,從巡視茶園開始。相比過往漫山遍野茶園盛景,1970年代後,台灣製茶不敵海外低價策略,茶園棄耕、人口外流,榮景難以復見。找到這片深藏山間的小茶園,是關西目前僅存,周遭隨處可見野化茶樹,再再透露過往規模,儘管關西茶園多數還給自然,在這仍能親身感受產業痕跡。

彎進石店子老街,感受茶人生活,這是全臺最短的中正路,過往也稱關西銀座,昔日有市場、戲院、旅店、食堂,十分熱鬧,支持著小鎮茶產業發達的生活所需。當沿舊街一路南進,則抵達橫渡鳳山溪的渡船頭,在尚未建橋時河深水急,台灣習俗畏水,渡船頭邊就有土地廟,祈求渡河平安,至今土地公廟香火鼎盛,顯示小鎮慎終追遠性格。過了橋,也便踏上舊時連接關西市街與上南片羅屋的渡南古道,既是樟之細路,也是茶之足跡,清代芎林與竹東的物產就從此送往大溪,轉往大稻埕。

最後相遇茶行,深入茶葉到茶業的過程,當一回專業審茶師。早期關西並無紅茶精緻場及銷售通路,台灣紅茶公司創辦人羅碧玉便在1937年整合家族經營的「馬武督茶葉組合」、「關西茶葉組合」、「赤柯山茶葉組合」,正式成立「台灣紅茶株式會社」,開啟關西茶葉的自產自銷。最早期的茶路,是人力肩挑扁擔,往往在半夜十二點於茶行報到,經過飛鳳古道,早上六點便可抵達大溪,當茶葉上了舟筏,順流而下,午時六點就到達大稻埕,準備出港。而當東安古橋及相關道路完工後,便以運茶貨車專送基隆港,那時關西茶馳名遠近,倫敦、美國、智利都有足跡。

行一條茶人的足跡,既是產地溯源,也是歷史尋蹤,重新認識台灣的故事。

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